• 你不真的懂自杀:神经医学的崭新尝试

2020-06-17

你不真的懂自杀:神经医学的崭新尝试

编译|Gerda

  在悲剧发生之后,人们总是觉得从小事情中读出徵兆很容易。譬如2006年一场访问里,喜剧泰斗罗宾威廉斯就曾公开谈论他情绪不稳的迹象:「我演戏感觉好像有点躁狂?是啊。我总是这幺躁狂吗?不是。那我有忧郁的时候吗?噢当然。忧郁是否深深困扰我?噢当然。」

  罗宾威廉斯自杀身亡之后,众多的温暖怀念之中,依然藏着对于精神问题怀有误解与污名的杂音。NBC新闻以「沈静流行病」的「致命污名」形容之,自杀很少被正式提到檯面上讨论,儘管它造成的威胁日渐增加。此外,依然有人认为自杀不过是「自私之举」,只要靠意志力就能克服。英国前首相布莱尔的政治化妆师坎贝尔(Alistair Campbell)遭受精神问题所苦,他的一篇文章指出了一般人对于精神疾病的误解之深:「如果有个人得了心脏病、癌症病发身亡、或者被车子撞飞,难道会有人提议应该先来讨论心脏病、癌症或者道路安全这个概念本身是否正确吗?」

你不真的懂自杀:神经医学的崭新尝试

  即便自杀的禁忌已经被打破,但究竟是否应该把「自杀的想法」与其他疾病等同视之,还有一段漫漫长路。抗忧郁药物与认知行为疗法,似乎能够减轻不少罹患忧郁症的人的自杀念头──但却不是每个病患都有用。为何有些人能被治疗,有些人无法,让研究者苦思不得其解。近来的科学研究,则为这灵魂的暗面照入了一点光线。

自我觉察

  我们通通混称为「忧郁症」的这个疾病,晚近已经被发现其实是包含了许多不同病徵的一个集合概念,这些不同的病徵各自有其生物原因。尤其是自杀倾向,有可能透过一串神经系统的变化而预见,这种变化在其他同样罹患忧郁症但没有自杀倾向的人身上找不到。其中最明显的区别是,试图自杀的病患脑中白质的联繫较少,白质的作用在于传递背侧到中间的前额叶皮质讯息。这项发现具有意义,因为这个区块正是帮助我们处理自我知觉的部分。

  尝试自杀的人,困在一种强制反覆的负面思考中,大部分都是在指责自己。因此研究者好奇,是否是神经传导的改变促成了毁灭性想法的持续,从而遮蔽了患者对于未来的希望,也察觉不到自己的价值?

  想自杀的人,大脑额叶区与情感控制与抑制相关的部份也减弱了。同样的,儘管只是假说,但自杀向来被认为是「冲动行为」,因此上述部分若不正常运作,人可能较无法克制自戕冲动。除却这些特定的改变,不同区域的大脑细胞本身也倾向于变得削瘦,可能因此阻碍了解决问题与做决策的能力,这类认知失调在尝试自杀的人身上极为常见。

  及至目前为止,还不清楚是什幺导致这些解剖学上的变化,以及这些是否就是自杀冲动产生的主要原因──以上症状也可能只是病人罹患忧郁症之后的副作用而已。但很有可能,心理症状和大脑配置的变化是你的基因与你身处的环境之间複杂的相互作用产生的的结果。

你不真的懂自杀:神经医学的崭新尝试

  一旦我们挑出了特定的机转,这番对于疾病的全新认识终将改变我们治疗忧郁症患者的方式。首先,我们将可能事先辨识出自杀风险较高的人。许多尝试自杀的病患并不愿意跟任何人讨论他们内心深处最黑暗的想法,即使是对医生也不愿意。但脑部的扫描则有可能揭露解剖学的变化特徵,让医生有所準备。由于神经退化(像是神经元凋亡)具有特定化学徵象,因此有人认为未来应该透过血液测试就能找出自杀的早期迹象。相关技术的初期研究看似乐观,不过还需要通过更大规模的测试才能真正应用在临床上。

  一旦病患的特定需求能够辨识,接下来的工作就是提供适合其忧郁症型态的治疗。举例来说,锂盐似乎能够重建尝试自杀者脑部灰质的损伤区块。研究也显示,精神科药物的确能够降低已经着手自杀过的躁郁症患者再度自杀的风险。其他药物或许也能以类似的机制运作。

新选择

  比利时根特大学自杀研究组织的齐斯‧梵赫林根(Kees van Heeringen)提出了崭新、非侵入性的经颅磁刺激(transcranial magnetic stimulation,TMS)疗法,利用一块磁铁放在颅骨上,增强或者减弱脑部特定部分的电流活动,有时可以维持很长的效果。这个疗法对于抗拒接受其他治疗方式的忧郁症患者有些帮助,当然也可能针对产生自杀情绪的部份刺激,削减破坏性的冲动。对脑部变化涉及範围的进一步认识,及其何以影响人们思绪的原因,甚至可能有助于谈话谘商。

  世上有任何一种单一疗法,是治疗全部承受重度忧郁与自杀想法病患的万灵丹,是绝对不可能的。相反的,这些新方法之所以重要,正是因为另闢蹊径。儘管世上仍有阴郁的黑暗,但神经学家与心理学者正开始透过新疗法选择的万花筒寻找解药。若每一位病患的特殊情况,都能被找到正确的方式治疗,那幺世上将有无数生命能够得救,永不沦入毫无意义的损失之列。


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